¿Por qué el software gratuito es gratuito?

Referencia bibliográfica: “¿Por qué el software gratuito es gratuito?”; publicado en El Comercio Website el 5 de marzo de 2009; reproducido en Agenda Magna en la misma fecha.


La distribución de los programas libres es en realidad parte de un modelo de negocios bien establecido y potencialmente lucrativo.

Washington (DPA). En estos días, cuando nadie quiere gastar dinero innecesariamente, la tentación de usar software gratuito es mayor que nunca. Y los fabricantes de software lo saben muy bien, y es por ello que en el mercado hay actualmente más programas gratuitos que nunca.

Pero ¿puede usted confiar en el software gratuito? ¿Cómo saber si un programa que se descarga contiene un virus o puede ser un programa-trampa o phising?

Si el desarrollar programas cuesta tiempo y dinero, se preguntará usted, ¿cómo es que las empresas lo dan sin costo, especialmente cuando el programa en cuestión es complejo y requiere mantenimiento constante, como lo es un antivirus?

La distribución de software gratuito es en realidad parte de un modelo de negocios bien establecido y potencialmente lucrativo. Si una empresa está tratando de lanzar un producto en un mercado ya atestado, por ejemplo, puede decidir que la mejor forma de conquistar una parte del mercado y ganar reconocimiento a su marca es regalar el software durante un cierto período de tiempo.

Tal es la política seguida, por ejemplo, por el fabricante de antivirus Comodo, que últimamente se ha hecho fuerte con una serie de productos de seguridad gratuitos. Es una estrategia que ha dado jugosos frutos al navegador Firefox de Mozilla, que hoy día es uno de los grandes en el terreno de los navegadores y hace grandes beneficios con sus asociaciones con Google y otras compañías.

Resumiendo, siempre hay mercado para productos gratuitos, y la conquista del mercado es el activo más fuerte de un producto de software. Con parte del mercado, las oportunidades de hacer dinero de otras formas que vendiendo copias del programa crecen de forma exponencial. Los ingresos por anuncios, asesoría técnica y entrenamiento pueden ser más que suficientes para absorber las potenciales pérdidas de ingresos al tratar de popularizar un programa gratuito en un mercado ya saturado.

De hecho, el mundo del software ha llegado a estar tan dominado por unos pocos grandes actores que la esperanza de un recién llegado de competir con los monstruos del software es tener un producto que nadie tenga o bien adoptar algún tipo de modelo de distribución gratuita con el fin de ganar un lugar en el mercado.

Le asegurará así a usted el saber que el provecho comercial es el motivo que hay detras de la distribución de la mayoría de los programas gratuitos. Pero sus temores se justifican sobre ciertos tipos de software gratuito. Los creadores de virus y phishing tratan permanentemente de seducir a los consumidores incautos para que descarguen software malicioso por la vía de promover programas antivirus y antispyware fraudulentos mediante anuncios emergentes en la Web y mensajes electrónicos. Estos delincuentes, por supuesto, tratan de explotar la confianza del consumidor – respaldada por los esfuerzos de empresas legítimas – de que hay programas antivirus y antispyware fiables.

Los programas antispyware fraudulentos han llegado a ser tan numerosos y nefastos que se ha creado un sitio Web llamado Spyware Warrior para identificarlos y advertir a los usuarios contra ellos. Lo mejor es quedarse con fabricantes bien conocidos de productos antivirus gratuitos, entre los cuales los mejor establecidos son Avast, Avira, Panda, Karpersky y AVG.

No obstante, hay veces en que un desarrollador escribe un software para su propio uso y lo distribuye a todo el mundo en su sitio Web en un acto de generosidad o como contribución a una buena causa. Estas pueden ser las únicas ocasiones de software no motivado por el deseo de provecho.

FUENTES CONFIABLES
Hay muchas fuentes confiables de software gratuito. Se puede comenzar con los grandes fabricantes de software cuyos productos ha comprado ya usted. Microsoft, por ejemplo, ofrece muchos programas gratuitos a quienes compran el sistema Windows. Los hallará en la sección Download de Microsoft .

A veces, fabricantes bien conocidos de software retiran versiones de algún producto, pero dejan las viejas versiones disponibles gratuitamente. Hallará usted muchas de tales ofertas en el sitio OldVersion.com (www.oldversion.com). Hay también sitios establecidos que distribuyen software probado y completamente gratuito. Entre estos sitios están Free Site , NoNags y SourceForge . Actualmente, Google es fuente de una plétora de excelente software gratuito. Es útil pasar revista frecuentemente al sitioGoogle Labs) .

Aunque en el fondo haya un motivo de provecho en muchos de los programas distribuidos en estos sitios, pese a estar relacionados fundamentalmente más bien con publicidad, esto no quiere decir que esos productos no sean útiles durante un tiempo.

SEGURIDAD
¿Cómo estar seguro de que los programas gratuitos no contienen un virus o spyware? Tiene usted que combinar un buen programa antivirus con un buen olfato de detective en Internet. Antes de siquiera pensar en descargar software de una marca de la cual no ha oído hablar jamás, investigue si es conocida como portadora de adware o virus. Con suerte, si es un programa criminal, es posible que haya sido reportado y figure en un informe en la Web.

Si el software pasa bien la prueba, descárguelo, pero asegúrese de tener su programa antivirus instalado y funcionando. Tras descargarlo, dé un clic derecho sobre el o los archivos que acaba de transferir y haga una prueba de virus sobre esos archivos. La mayoría de los programas antivirus instalan actualmente un “plugin” o programa adicional que hace en volandas una inspección de archivos específicos.

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